La vita sessuale nel Medioevo

La vita sessuale nel Medioevo

Nell'immaginazione popolare, la storia del sesso è una storia semplice. Per secoli, il popolo dell'Occidente cristiano ha vissuto in uno stato di repressione sessuale, stretto da una paura schiacciante del peccato, combinata con una completa mancanza di conoscenza del proprio corpo. Coloro che non raggiungevano gli alti standard morali che la chiesa, lo stato e la società esigevano da loro affrontavano l'ostracismo e la punizione. Poi, a metà del XX secolo, le cose cambiarono per sempre quando, nelle parole spesso citate di Philip Larkin, "Il rapporto sessuale iniziò nel 1963 ... tra la fine del divieto di Chatterley e il primo LP dei Beatles".

In realtà, la storia della sessualità umana è molto più interessante e selvaggia. Molte supposizioni prevalenti sulla vita sessuale dei nostri antenati medievali sono radicate nella convinzione errata che essi vivevano in un'epoca non sofisticata di fanatismo religioso e ignoranza medica. Sebbene gli ideali cristiani abbiano effettivamente influenzato gli atteggiamenti medievali nei confronti del sesso, essi erano molto più complessi di quanto i pregiudizi contemporanei suggeriscano. Le credenze cristiane hanno interagito con le teorie mediche medievali per contribuire a formare alcune idee sorprendenti e sofisticate sul sesso, e una grande varietà di pratiche sessuali diverse, molto prima della rivoluzione sessuale.

Anche in età medievale, infatti, sussistevano abitudini più liberali, o potremmo anche dire libertine, e non mancano le testimonianze in merito. Anche se ristretta più specificamente al sesso maschile, già all’epoca esisteva l’abitudine di concedersi a rapporti di sesso occasionale, magari quando il signorotto locale si faceva forte del suo potere per approfittare delle grazie di qualche bella popolana. Antesignane delle moderne trombamiche, i nobili e i cavalieri medievali non di rado disponevano di cortigiane pronte a soddisfare tutti i loro bisogni e fantasie sessuali, impegnandosi a volte in veri e propri spettacoli di sesso dal vivo, mentre le mogli erano relegate a un ruolo più idilliaco di regine del focolare, impegnate nella gestione della servitù e nell’educazione dei figli. Non esistevano all’epoca i moderni siti di incontri per sesso, ma locande e bordelli svolgevano egregiamente il loro ruolo di luoghi di scambio fra domanda e offerta di sesso, a pagamento o meno. Togliendo l’uso del mezzo tecnologico che senza dubbio facilita gli incontri occasionali, insomma, la dinamica sociale medievale in relazione al sesso non era poi molto diversa da quella attuale.

Il caso del chierico francese Arnaud de Verniolle illustra la sofisticazione della sessualità medievale. Un giorno all'inizio del XIV secolo, quando Arnaud era uno studente, fece sesso con una prostituta. Diversi anni dopo, confessò questo errore all'Inquisizione, spiegando che:
Al tempo in cui bruciavano i lebbrosi, io vivevo a Tolosa; un giorno l'ho fatto con una prostituta. E dopo aver commesso questo peccato il mio viso cominciò a gonfiarsi. Ero terrorizzato e pensavo di aver preso la lebbra; giurai allora che in futuro non avrei più dormito con una donna.

Il racconto di Arnaud non è insolito. Molti uomini medievali si ritrovarono con sintomi indesiderati dopo una visita al bordello, e attribuirono la loro situazione al loro comportamento sessuale. Tra i vari miracoli medici attribuiti a San Tommaso Becket, per esempio, c'era la cura di Odo de Beaumont, che divenne lebbroso subito dopo una visita a una prostituta alla fine del XII secolo. Si è fatto molto sulla tendenza medievale a interpretare la malattia come un prodotto del peccato sessuale. Troppo. Infatti, la tendenza medievale a vedere la malattia come un peccato sessuale non era basata solo su giudizi morali - c'erano anche forti elementi medici.

Le preoccupazioni sulla trasmissione sessuale delle malattie attraverso le prostitute erano spesso affrontate in modo del tutto razionale. A volte, per esempio, le autorità locali intraprendevano azioni preventive: una serie di regolamenti di Southwark del XV secolo bandiva le donne con una "malattia che brucia" (probabilmente la gonorrea) dalle bettole locali (bordelli). Inoltre, le preoccupazioni della gente di Southwark erano radicate nella teoria medica. Le Questioni Salernitane in prosa, un testo medico del 13° secolo, spiegavano come una donna potesse rimanere illesa dopo aver avuto rapporti con un lebbroso, ma il suo successivo amante avrebbe contratto la malattia: la freddezza della carnagione femminile significava che lo sperma del lebbroso sarebbe rimasto nell'utero della donna, dove si sarebbe trasformato in vapore putrido. Quando il pene dell'uomo sano veniva a contatto con questo vapore, il calore del suo corpo faceva sì che venisse assorbito attraverso i pori aperti. Le piaghe sarebbero presto apparse sui suoi genitali, prima di diffondersi in tutto il corpo. Nel contesto delle idee mediche contemporanee, i timori di Arnaud per la sua tresca con una prostituta avevano perfettamente senso.

Fortunatamente per Arnaud, e per molti altri, era spesso possibile trattare la lebbra trasmessa per via sessuale. Il medico inglese del 14° secolo John of Gaddesden suggerì diverse misure protettive che un uomo dovrebbe prendere dopo aver avuto rapporti sessuali con una donna che credeva essere lebbrosa. Dovrebbe pulire il suo pene il più presto possibile, o con la sua stessa urina o con aceto e acqua. Poi dovrebbe sottoporsi a un sanguinamento intensivo da parte di un flebotomo, seguito da un corso di tre mesi di purgazione, unguenti e farmaci.

Se tali misure profilattiche fallivano, allora il paziente poteva aver bisogno di uno dei molti rimedi per i genitali gonfi, pruriginosi o pustolosi che si trovano nei trattati medici e nelle raccolte di ricette. Il compendio medico Trotula del XII secolo annotava che ci sono uomini "che soffrono di gonfiore del membro virile, avendo lì e sotto il prepuzio molti buchi, e soffrono di lesioni". Un tale uomo dovrebbe usare un cataplasma per ridurre il gonfiore. Poi, 'laviamo il collo ulceroso o ferito del prepuzio con acqua calda, e cospargiamo su di esso polvere di pece greca e marciume secco di legno o di vermi e rosa e radice di verbasco e mirtillo'.

Tali preparazioni erano senza dubbio sgradevoli, ma i rimedi chirurgici raccomandati dal chirurgo inglese del XIV secolo John of Arderne erano assolutamente brutali. In uno dei suoi casi registrati, 'il cortile dell'uomo cominciò a gonfiarsi dopo il coito, a causa della caduta del suo stesso sperma, per cui soffriva di un grande dolore di bruciore e dolore come fanno gli uomini quando sono così feriti'. Arderne curò questo sfortunato individuo tagliando via la carne morta con una lama, poi applicando la calce viva - un processo che deve essere stato estremamente doloroso, ma che apparentemente ha prodotto una cura.

Sia Trotula che Arderne descrivono sintomi che suggeriscono una malattia a trasmissione sessuale, e Arderne collega direttamente il rapporto sessuale con i sintomi del suo paziente. Tuttavia, nessuno dei due autori identifica esplicitamente i loro rimedi come cure per malattie trasmesse dal contatto sessuale. L'uomo con il cortile gonfio potrebbe essere stato visto dai suoi contemporanei come una vittima non di un'infezione, ma di un'eccessiva indulgenza.

I medici medievali vedevano il troppo sesso come una vera preoccupazione medica. La saggezza convenzionale sosteneva che diversi nobili morirono per eccesso sessuale. Giovanni di Gaunt, il primo duca di Lancaster del XIV secolo, sarebbe "morto di putrefazione dei suoi genitali e del suo corpo, causata dalla frequentazione delle donne, perché era un grande fornicatore". Oggi, i suoi sintomi suggerirebbero una malattia venerea, ma i suoi contemporanei avrebbero probabilmente visto dei paralleli con il caso di Ralph, conte di Vermandois. Questo nobile francese del XII secolo aveva da poco sposato la sua terza moglie quando si ammalò gravemente. Durante la sua convalescenza, il medico gli consigliò di astenersi dai rapporti sessuali, ma ignorò questo avvertimento. Quando il medico scoprì dall'urina di Ralph che lo aveva fatto, gli consigliò di mettere in ordine la sua casa, perché sarebbe morto entro tre giorni - una prognosi che si rivelò accurata.

Secondo la comprensione medievale del corpo, basata sul sistema dei quattro umori (sangue, flemma, bile nera e bile gialla), il comportamento di questi uomini presentava dei problemi. Il sistema degli umori derivava dall'idea che la salute era basata su un equilibrio degli umori, e la malattia il prodotto di uno squilibrio. Gli umori erano equilibrati, e la buona salute mantenuta, attraverso l'espulsione di vari fluidi corporei, compreso lo sperma. I rapporti sessuali regolari erano quindi parte di una vita sana per la maggior parte degli uomini, ma la moderazione era la chiave. Troppo sesso avrebbe lasciato il corpo impoverito; nei casi più gravi poteva avere conseguenze fatali, come il conte Ralph ha scoperto a sue spese.

D'altra parte, l'autorità medica medievale sosteneva che troppo poco sesso presentava un problema medico: il celibato era potenzialmente dannoso per la salute, in particolare per i giovani uomini. Il celibato a lungo termine significava la ritenzione di sperma in eccesso, che avrebbe colpito il cuore, che a sua volta poteva danneggiare altre parti del corpo. Il celibe poteva sperimentare sintomi come mal di testa, ansia, perdita di peso e, nei casi più gravi, la morte. Anche se il celibato era molto apprezzato come virtù spirituale nella società medievale, in termini medici il celibe era a rischio tanto quanto il debosciato.

Il re Luigi VIII di Francia, per esempio, insistette nel rimanere fedele a sua moglie mentre combatteva nella crociata albigese del 1209-29. L'opinione convenzionale attribuì la sua morte al celibato risultante, rendendolo la più famosa vittima della morte per celibato.

Per la maggior parte dei crociati, l'astinenza sessuale era (al massimo) un inconveniente temporaneo, da sopportare solo finché non tornavano a casa e si riunivano con le loro mogli. Ma per i molti sacerdoti dell'Europa medievale, il celibato era uno stato che durava tutta la vita, e questo poteva lasciarli di fronte a una scelta difficile. Il medico di Thomas Becket lo esortò a rinunciare al celibato per il bene della sua salute, dicendogli che la vita celibe era incompatibile con la sua età e la sua carnagione, ma il santo ignorò il consiglio del medico. Becket visse per molti anni dopo questo fatto (e alla fine morì martire per mano di un assassino), ma altri vescovi furono meno fortunati. Un anonimo arcidiacono di Lovanio del XII secolo, che aveva lottato a lungo per rimanere celibe, fu promosso contro la sua volontà al vescovato della stessa città. Per un mese si astenne da ogni attività sessuale, ma presto i suoi genitali si gonfiarono e si ammalò gravemente. La sua famiglia e gli amici lo esortarono a "prendere una donna per sé" in segreto, ma lui era determinato a resistere alla tentazione. Nel giro di pochi giorni, era morto.

I celibi non santi che affrontavano la sfida del celibato tendevano a favorire la cura più ovvia. Si dice che Maurice, un vescovo di Londra dell'XI secolo, sia stato consigliato dai suoi medici di "curare la salute del suo corpo attraverso l'emissione di umori", e che abbia prolungato la sua vita rompendo il suo voto di celibato. Altri, sperando di non dover mai affrontare questa situazione, adottarono comportamenti (informati dalla teoria medica) che si credeva proteggessero la salute di un uomo celibe promuovendo forme alternative di escrezione.

La teoria medica basata sugli umori sosteneva che tutti i fluidi corporei erano forme elaborate di sangue e che la loro origine comune li rendeva intercambiabili. Di conseguenza, la flebotomia regolare era considerata necessaria per gli uomini celibi: le emorragie di routine erano ampiamente utilizzate nei monasteri medievali per bilanciare gli umori dei monaci e ridurre così al minimo il rischio di emissioni involontarie di sperma. Il pianto (per esempio, le preghiere lacrimose favorite dagli individui pii) poteva anche servire come alternativa al rapporto sessuale, con il sangue che sarebbe stato convertito in sperma che invece produceva lacrime. Anche l'esercizio fisico e il bagno, che producevano entrambi sudore, erano utili per coloro che volevano praticare l'astinenza a lungo termine.

Oltre a prendere misure per incoraggiare l'escrezione del superfluo, un uomo celibe doveva stare attento a ciò che metteva nel suo corpo. La dieta era quindi direttamente collegata alla salute sessuale. Il problema era triplice. In primo luogo, la vicinanza dei genitali allo stomaco significava che il primo sarebbe stato riscaldato dal cibo o dal vino contenuto nel secondo, fornendo il calore che definiva il corpo maschile, ed era necessario per la produzione di sperma. In secondo luogo, si pensava che lo sperma fosse il prodotto di un cibo completamente digerito, con cibi nutrienti come la carne e le uova particolarmente favorevoli alla sua produzione. Infine, alcuni alimenti ventosi (tra cui i fagioli) producevano un eccesso di flatulenza, che a sua volta produceva un'erezione. Presi insieme, questi fattori rendevano l'eccessiva indulgenza a tavola un vero problema per i preti. Numerosi scrittori medievali hanno raccontato storie di monaci che mangiavano troppo bene, e di conseguenza sperimentavano un violento desiderio di sesso, insieme a emissioni quasi continue di sperma.

D'altra parte, la conoscenza è potere, e gli uomini religiosi potrebbero usare il digiuno come una strategia pratica per proteggersi dai rischi per la salute posti dal celibato clericale. Un uomo che volesse evitare il sesso pur mantenendo il suo benessere fisico sarebbe ben consigliato di digiunare regolarmente, e di mangiare una dieta che consistesse principalmente di cibi e bevande fredde che "impediscono, reprimono e addensano lo sperma ed estinguono la lussuria". Il pesce salato, le verdure sotto aceto e l'acqua fredda erano ritenuti alimenti particolarmente adatti ai monaci.

Inoltre, alcuni scrittori medici raccomandavano anafrodisiaci per gli uomini che volevano evitare i rapporti sessuali. Il medico dell'XI secolo Costantino l'Africano raccomandava la ruta, un tè forte e amaro fatto da un arbusto sempreverde. Bere la ruta, scrisse, "asciuga lo sperma e uccide il desiderio del rapporto sessuale". Due secoli dopo, Pietro di Spagna (l'unico medico praticante che sia mai diventato papa) raccomandava anche la ruta; in alternativa, si poteva bere succo di ninfee per 40 giorni. Maino de Maineri (un medico del XIV secolo i cui datori di lavoro includevano due vescovi) includeva consigli sugli anafrodisiaci nel suo Regimen Sanitatis: un uomo che desiderava reprimere la lussuria doveva fare uso di "cose che sono fredde", come lenticchie e acqua di lenticchie raffreddata con semi di cavolfiore, e semi di ninfea e lattuga e acqua di lattuga, fortemente aceto, e anche semi di portulaca. Essere celibi e sani allo stesso tempo era difficile ma, per coloro che erano disposti a vivere una vita in cui i loro principali piaceri erano la preghiera e l'acqua vegetale, non era impossibile.

Anche se i casi più famosi di morte per celibato riguardano gli ecclesiastici maschi, le donne erano, a loro modo, ugualmente vulnerabili a questo problema medico. Secondo la teoria medica contemporanea, entrambi i sessi producevano il seme che era necessario per il concepimento - e proprio come lo sperma, il seme femminile doveva essere espulso dal corpo durante un regolare rapporto sessuale. In una donna che non era sessualmente attiva, il seme sarebbe stato trattenuto nel suo corpo; accumulandosi, avrebbe causato il soffocamento dell'utero. I sintomi di questa condizione includevano svenimenti e mancanza di respiro, e nei casi più gravi poteva essere fatale. Per le donne, come per gli uomini, il modo migliore per evitare la morte per celibato era quello di sposarsi e avere rapporti sessuali regolari, approvati dalla Chiesa, con il proprio coniuge. Se questo non era possibile, c'era una serie di rimedi utili, tra cui diete ristrette e supposte di aceto. Alcuni medici, tuttavia, raccomandavano un'alternativa piuttosto sorprendente: la masturbazione.

Non sorprende che la Chiesa medievale avesse un'opinione piuttosto negativa di questa pratica: la maggior parte dei penitenziali medievali (manuali per i confessori) identificava la masturbazione come un peccato, e imponeva pesanti penitenze per essa - tipicamente circa 30 giorni di digiuno, ma a volte fino a due anni. D'altra parte, la masturbazione era solitamente collocata verso il fondo della gerarchia dei peccati sessuali, e i confessori erano autorizzati a fare qualche concessione per coloro (compresi i giovani non sposati) che non avevano un altro sfogo per i loro desideri. Questo avvertimento riflette la consapevolezza della Chiesa degli insegnamenti medici contemporanei: era impossibile ignorare il fatto che le autorità mediche da Galeno in poi avevano raccomandato la masturbazione come una forma di medicina preventiva sia per gli uomini che per le donne.

I medici del tardo medioevo erano raramente così espliciti come Galeno e altri antichi. I libri di medicina del tardo medioevo menzionavano raramente la masturbazione maschile. Per le donne che non avevano rapporti sessuali regolari, offrivano una varietà di trattamenti, tra cui la stimolazione dei genitali (sia da parte del paziente che di un professionista medico). Questi trattamenti erano particolarmente adatti alle donne che soffrivano di soffocamento dell'utero. Se una tale donna non poteva sposarsi (per esempio, perché era una suora), e se la sua vita era in reale pericolo, allora il massaggio genitale poteva essere l'unica soluzione, e poteva anche essere eseguito senza peccato. Il medico inglese del 14° secolo, John of Gaddesden, pensava che una tale donna dovesse cercare di curare la sua condizione attraverso l'esercizio fisico, i viaggi all'estero e le medicine. Ma "se ha uno svenimento, la levatrice dovrebbe inserire un dito coperto di olio di giglio, alloro o nardo nel suo grembo, e muoverlo vigorosamente".

Altri scrittori medici, compresi gli ecclesiastici, fecero eco agli insegnamenti di Gaddesden. Il frate domenicano del XIII secolo Albertus Magnus scrisse molto sulla salute umana. Sosteneva che certe donne avevano bisogno di "usare le dita o altri strumenti fino a quando i loro canali sono aperti e dal calore della frizione e della coizione l'umore esce, e con esso il calore". Albertus pensava che un tale corso d'azione non solo avrebbe risolto i problemi di salute delle donne, ma anche diminuito il loro desiderio di rapporti sessuali, poiché "i loro inguini sono raffreddati e sono resi più casti". L'opinione che la masturbazione femminile potesse prevenire forme meno socialmente accettabili di attività sessuale femminile aiutò alcuni esperti medici medievali a contenerla.

Come per i rapporti sessuali, la masturbazione doveva essere goduta con moderazione. Alberto racconta di un monaco lussurioso che fece una fine infelice: avendo "desiderato" una bella donna 70 volte prima del mattutino, il monaco morì. La sua autopsia rivelò che il suo cervello si era ridotto alle dimensioni di un melograno, mentre i suoi occhi erano stati distrutti. Il modo della sua morte rifletteva una delle terribili realtà della vita medievale: il peccato era solo uno dei tanti pericoli associati al sesso.

Molto prima che la sifilide arrivasse in Europa alla fine del XV secolo, la salute sessuale meritava una preoccupazione diffusa. Si pensava che le prostitute e i loro clienti fossero a rischio di contrarre la lebbra, una possibilità temibile per Arnaud e molti altri. Ma la malattia contagiosa non era l'unico problema. Arnaud giurò che non avrebbe mai dormito con un'altra donna, ma non rinunciò semplicemente al sesso. Ammise invece che "per mantenere questo giuramento, ho cominciato ad abusare dei ragazzini".

Questa soluzione era di cattivo gusto allora come oggi. Rifletteva anche la diffusa convinzione che l'attività sessuale di qualche tipo fosse medicalmente necessaria per la maggior parte degli adulti, e faceva eco ai timori che il celibato clericale avrebbe costretto i preti allo stesso vizio. Quando si trattava di sesso, i medievali si trovavano di fronte a un dilemma: come preservare l'equilibrio corporeo vitale senza esporsi alla malattia o al peccato? Il declino della medicina umorale e i cambiamenti nelle credenze religiose hanno eliminato alcune delle ansie affrontate da Arnaud e dal popolo medievale. Ma non tutto è cambiato. I discorsi sul sesso ruotano ancora intorno alle esigenze conflittuali della salute, alle pressioni sociali e alle inclinazioni personali. Come nel Medioevo, il sesso nel 21° secolo rimane sia un piacere che un problema.